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성별은 고환결정인자가 좌우

1996년 6월 대법원 형사 1부는 길아무개씨(38)를 성폭행한 최아무개씨(28)등 2명에게 무죄를 선고한 원심을 확정했다. 어렸을 때부터 여성으로서의 생활을 동경한 길씨는 여장남자로 생활하다가 일본에서 성전환 수술을 받고 나서 남자와 성생활을 할 수 있는 신체구조를 갖게 되어 외관으로는 완벽한 여자였다. 그러나 재판부는 길씨가 임신이나 출산을 할 수 없을 뿐만 아니라 남성의 성염색체 구조를 갖고 있으므로 여자로 인정할 수 없는 만큼 최씨 등의 강간죄는 성립되지 않는다고 밝혔다. 남녀 성별은 성기 고조보다는 성염색체 구성을 따져 판단해야 한다는 법적 기준을 제시한 것이다. 예컨대 길씨는 성전환에도 불구하고 엄연한 남성이므로 여성으로서의 정조를 보호받는 데 실패했다.

사람의 성별은 정자와 난자가 수정되는 순간 성염색체에 의해 결정된다. 사람이 가진 23쌍의 염색체 중에서 한 쌍은 성염색체이다. 남자는 X염색체와 Y염색체를 한 개씩 갖고 있지만 여자는 두 개 모두 X염색체이다. 부모가 새로운 세포에게 물려주는 23개의 염색체 중에는 각각 한 개의 성염색체가 포함되어 있다. 정자는 X염색체를 지닌 것과 Y염색체를 지닌 것으로 두 종류가 있으며, 난자는 항상 X염색체를 갖고 있다. 따라서 난자가 Y염색체를 지닌 정자를 만나면 태아는 아들(XY)이지만 X염색체를 가진 정자를 만나면 딸(XX)이 된다.

염색체 상의 유전적 성은 수정되는 순간에 결정되지만 태아는 6주가량 남성 또는 여성이 되기 위한 잠재력을 억제하면서 고환이나 난소가 될 성선 한 쌍과, 생식기관이 될 울프관(Wolffian duct)과 뮐러관(Mullerian duct)을 좌우 한 쌍씩 발달시킨다. 다시 말해서 수정 후 제7주가 되어야 비로소 남성 또는 여성의 형태적 특징이 성선에서부터 나타나기 시작한다.

아들인 경우 Y염색체에 위치한 고환결정인자(TDF)라 불리는 한 개의 유전자가 성선으로 하여금 남성의 고환을 만들라고 지시한다. 고환의 발생은 남성을 만드는 데 있어 Y염색체가 하는 역할의 처음이자 끝이다. 여기서부터 남성 분화과정의 나머지 부분은 태아의 고환에서 나오는 호르몬에 의해 추진된다. 고환은 8주째에 남성 호르몬인 테스토스테론을 분비하여 울프관이 부고환과 정관으로 발달하는 것을 촉진하는 한편 여성의 기관인 뮐러관의 발달을 억제하는 호르몬을 생산한다. 이어서 남성의 외부 생식기인 페니스와 음낭이 형성된다.

한편 딸의 경우 Y염색체, 즉 TDF유전자가 없으므로 성선은 고환으로 형성되지 않고 13주경에 난소롤 분화된다. 테스토스테론이 없으므로 울프관은 저절로 위축되어 흔적기관으로 사라지며 물리관은 자궁, 난관, 질로 발달한다. 이어서 여성의 외부 생식기인 클리토리스와 음순이 형성된다.

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