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공간 뛰어넘는 원격존재

가상현실 기술은 오락산업에서 공학분야와 의료부문에 이르기까지 그 응용범위가 확대일로에 있다. 특히 원격조작(teleoperation)과 결합되면 가상현실의 쓰임새는 더욱 증대된다. 먼 거리에서 움직이고 있는 기계를 사용자의 뜻대로 조종하는 기술을 원격조작이라 한다. 원격조작이 되는 기계를 통틀어 텔리오퍼레이터라 하며, 그 기계가 로봇이면 원격로봇이라 부른다.

텔리오퍼레이터 시스템은 기본적으로 센서, 표시장치, 제어장치, 원격도구, 통신수단의 다섯 가지 요소를 갖추고 있다. 센서와 원격도구는 텔리오퍼레이터의 눈과 손발에 해당되며, 표시 및 제어장치는 조종하는 사람의 눈과 두뇌인 셈이다. 텔리오퍼레이터와 조작자는 다양한 통신수단을 이용하여 정보를 교환한다.

텔리오퍼레이터가 센서로 작업상황에 관한 정보를 수집하여 멀리 떨어져 있는 조종실로 보내면 표시장치의 화면에 그대로 재현된다. 조종실에서 상황에 따라 텔리오퍼레이터가 취할 행동을 결정하여 제어장치, 즉 컴퓨터를 통해 지시를 하달하면 텔리오퍼레이터는 원격도구를 사용하여 이를 행동에 옮긴다. 따라서 조종실의 사람이 작업상황에 대하여 생생하게 느낄수록 그만큼 더 정확하게 텔리오퍼레이터는 원격도구를 사용하여 이를 행동에 옮긴다. 따라서 조종실의 사람이 작업상황에 대하여 생생하게 느낄수록 그만큼 더 정확하게 텔리오퍼레이터를 제어할 수 있으며, 텔리오퍼레이터가 조작자의 판단이나 지시를 생생하게 전달받을수록 그만큼 더 완벽하게 작업을 수행할 수 있다. 센서가 수집한 영상이나 음향에 관한 정보는 물론이고 텔리오퍼레이터가 물체를 다룰 때 느끼는 촉감까지 조종실의 표시장치에 재현시키는 이유이다.



이와 같이 텔리오퍼레이터로 하여금 조작자의 의사대로 물체를 다루게 하면 조작자는 먼 거리의 물체를 자기가 직접 만지고 있는 듯한 느낌을 갖게 된다. 결과적으로 조작자는 텔리오퍼레이터가 있는 장소에서 자신이 직접 작업을 하고 있는 듯한 착각, 즉 자신이 그 곳에 실제로 존재하는 것 같은 느낌을 갖게 된다. 이러한 존재감각의 경험을 일러 원격존재(telepresence)라 한다. 원격존재 기술은 한마디로 사람과 로봇 사이의 3차원 인터페이스이다.

원격존재 기술은 인간의 접근이 불가능하거나 위험한 환경, 예컨대 원자력 발전소, 깊은 바닷속, 우주공간 또는 사람의 혈관 안에서 임무를 수행하는 로봇의 제어에 활용되고 있다. 가상현실 기술과 원격존재 기술이 손을 잡게 된 이유는 자명하다. 가상현실은 컴퓨터가 창조한 가상세계에서 사람과 컴퓨터가 상호작용한다. 한편 원격존재는 물리적으로 격리된 세계에서 사람과 로봇이 상호작용한다. 요컨대 두 기술은 인간과 기계의 인터페이스 설계라는 동일한 문제를 공유하고 있는 것이다.

가상현실이 원격존재와 결합함에 따라 그 개념이 확장되었다. 가상현실은 컴퓨터 내부에서뿐만 아니라 통신수단으로 매개된 물리적 공간에서 존재를 지각하는 경험까지 포함하게 된 것이다. 따라서 원격존재를 실현하는 가상현실은 새로운 형태의 통신 미디어로 간주되기에 이르렀다. 가상현실이 정보통신망에 연결되면 인류의 가장 효율적인 의사소통 방법인 손짓이나 몸짓 따위의 제스처, 얼굴표정, 육체언어, 눈맞춤 등 대면(對面)통신을 실현시킬 수 있을 것으로 전망된다. 가상현실이 미래의 전화로 곧잘 비유되는 까닭이다.

원격존재 기능을 가진 가상현실 세계에서는 정보가 단순히 송신자로부터 수신자에게 전송된다기보다는 가상현실에 의해 창출된 새로운 환경이 두 사람에게 제공된다. 그러므로 두 사람은 미디어의 구경꾼이라는 종래의 수동적 입장에서 벗어나 자신들이 미디어의 일부를 구성하고 있다는 적극적인 생각을 갖게 된다. 이른바 몰입효과가 발생한다.

대표적인 사이버펑크 작가인 미국의 윌리엄 깁슨(1948- )은 디스토피아 소설인 『뉴로맨서』(1984)에서 세계적으로 수천명이 동시에 몰입효과를 경험할 수 있는 하나의 가상공간을 지칭하기 위해 사이버스페이스라는 용어를 만들어 냈다. 신체의 각 부위를 로봇의 부속품처럼 마음대로 교환할 수 있는 이 소설의 주인공들은 자신의 두뇌에 이식된 소켓에 전극을 꽂음으로써 사이버스페이스로 들어간다.


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