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엄청난 노력에도 에이즈 백신 개발은 왜 늦어질까?>

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"개발은 `낙관'..3-4년 안에는 어림없어"

(서울=연합뉴스 2006-12-01) 통상 에이즈라고 부르는 후천성면역결핍증(AIDS) 바이러스가 발견된 지 20여년이 지났고 세계 각국에서 예방 백신이나 치료제 개발을 위해 엄청난 돈과 노력을 투입해왔음에도 불구하고 아직 백신이 개발되지 않는 이유는 뭘까?

전문가들은 이에 대해 에이즈를 일으키는 인체면역결핍바이러스(HIV)의 독특한 특질 때문에 AIDS 백신의 개발이 지연되는 것으로 설명하고 있다고 영국의 인디펜던트 인터넷판이 1일 AIDS의 날을 맞아 보도했다.

신문은 이런 HIV의 특질을 들어 AIDS 백신 개발이 임박했다고 전망하는 과학자들은 극히 소수에 불과하다면서 이같이 전했다.

영국의 백신개발을 주도하고 있는 옥스퍼드대학의 분자의학 교수인 앤드루 맥마이클은 "궁극적으로 백신을 개발할 수 있을 것으로 낙관한다"면서도 "앞으로 3-4년내에 해답을 찾을 수 있을 지는 자신하지 못하겠다"고 신중한 견해를 밝혔다.

AIDS 백신과 치료법은 미국에서 처음으로 HIV 발견사실이 공표된 1984년 당시만 해도 5년 이내에 개발될 수 있을 것으로 전망됐으나 그 이후 숱한 기술적.과학적 문제점들이 드러나면서 벽에 부딪혀 있는 현실이다.

물론 AIDS 바이러스 발견으로 엄청난 의학적 성과를 거둔 것이 사실이다. HIV 양성 여부를 판명할 수 있는 혈액검사가 등장한 것도 이런 성과 가운데 하나이다.

또한 HIV의 유전학과 생물학에 대한 국제사회의 연구 노력 덕택에 이 바이러스의 활동방식을 더 깊이 이해할 수 있게 된 점도 성과로 들 수 있다.

1990년대 중반에는 항바이러스 약제를 결합해 첫번째 임상실험이 실시돼 HIV 양성 환자의 치료 가능성을 열었다. 영국 임페리얼 대학의 조너선 웨버 교수는 항바이러스 치료는 점차 급증하고 있는 이 병의 근본적인 문제를 해결하지는 못했다고 전했다.

웨버 교수는 "항바이러스는 HIV 양성환자의 수명을 연장시켜 결과적으로 이 병에 걸린 사람의 수를 증가시키는 결과를 가져왔다"며 "백신이 여전히 필요한 이유가 바로 여기에 있다"고 말했다.

그러나 백신개발에는 근본적인 문제점들이 상존해 있다. 백신이 급속히 돌연변이를 일으킨다는 것과 HIV가 감염자의 DNA에 자가 융합한다는 문제가 남아 있다. 그 뿐만 아니라 HIV는 면역시스템 내의 세포를 공격한다.

경구용 생소아마비 백신을 세계최초로 개발한 앨버트 새빈은 지난 1993년 효과적인 AIDS 백신의 생산이 어렵게 될 것이란 점을 HIV의 문제점으로 생각한다고 밝힌 바 있다.

그러나 최근 들어 백신개발의 초점은 바뀌어 과학자들은 감염을 막을 수 있는 백신 생산에 주력하기 보다는 HIV 양성자의 AIDS 발병을 막을 수 있는 백신 개발을 염원하고 있다. 이런 치료백신은 면역시스템내의 질병저항 세포를 자극하는 데 초점이 맞춰져 있다.

미국의 제약사인 머크사는 3개의 HIV 유전자로 유전자변형 바이러스에 기초한 백신 개발을 주도하는 선두주자로 꼽힌다.

미국의 NIH와 유럽의 컨소시엄은 정부와 `빌과 멜린다 게이츠 재단' 등 민간의 지원 아래 연구활동의 주도권을 쥐고 있다.




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