전염력이 강한 에이즈 바이러스의 특성

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(KISTI 2004.03.29)  

성관계를 통해 가장 잘 전파되는 에이즈 바이러스가 발견되었다. 미국 앨라배마 대학의 Eric Hunter 박사를 비롯한 연구팀은 성관계를 통해 HIV가 전염된 쌍들을 조사한 결과 모두가 바이러스의 감염을 돕는 독특한 껍질 단백질을 가지고 있다는 사실을 발견하여 3월 26일자 “사이언스”에 “Envelope-Constrained Neutralization-Sensitive HIV-1 After Heterosexual Transmission”이라는 제목으로 발표하였다.

몇 년간 HIV에 감염되어 있던 사람은 바이러스가 면역 시스템을 피하기 위해 지속적으로 변이를 일으키기 때문에 서로 조금씩 다른 종의 바이러스를 가지고 있게 된다. 그리고 새로운 사람에게 전염될 때는 이들 가운데 오직 하나의 종만 전달된다. 따라서 어떤 종이 전염성을 갖게 되는지 아는 것은 백신의 개발이나 치료법 개발에 매우 중요한 정보가 된다.

Hunter 박사의 연구팀은 가장 감염력이 강한 종을 찾기 위해 최근에 성 관계를 통해 전염된 여덟 쌍의 남녀를 대상으로 바이러스를 조사하였다. 그 결과 전염된 모든 종은 바이러스의 감염을 더욱 강화시킬 수 있는 독특한 껍질 단백질을 지닌 것으로 드러났다. gp120이라고 불리는 이 껍질 단백질은 사람의 면역세포에 결합하여 침입하는 것을 도와준다.

그러나 이와 같이 감염력을 강하게 해주는 이 gp120을 가진 바이러스는 또한 환자의 항체의 공격에 10배나 더 민감하게 되는 것으로 나타났다. 즉 감염력이 강한 바이러스일수록 환자의 항체에 의해 공격을 받을 가능성도 높아진다는 것이다. 이와 같은 사실은 백신 개발자에게는 희소식이 될 수 있을 것이다.

그러나 세계의, 다양한 유형의 모든 에이즈 환자들에게 모두 적용될 수 있을지는 미지수이다.




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