인체의 면역시스템

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인체는 끊임없이 공격해 오는 병원체, 독소 등 항원으로부터 스스로를 지키
는 방어체계를 갖고 있는데, 여기에 관여하는 기관과 조직, 세포들을 망라
해 ‘면역계’라고 한다.

면역계는 끊임없이 체내로 잠입해 드는 온갖 세균과 바이러스, 독성물질 등
을 퇴치한다. 콧구멍 속의 털은 공기 중의 이물질을 거르고, 코 점막의 면역
세포는 감기 바이러스가 들어오면 재채기를 유발해 이를 몸 밖으로 몰아낸
다.
또 위산은 음식에 묻어온 박테리아를 죽이고, 해로운 음식이 들어오면 위점
막 면역세포가 가동돼 구토를 유발함으로써 몸이 망가지는 것을 막는다. 이
처럼 면역계는 생각보다 광범위하게 활동하지만 이것도 건강이 정상일 때의
일이다. 면역기능이 약해진 인체는 질병의 공격에 바로 무너지게 된다.

면역은 태어날 때부터 가지는 선천면역(Innate Immunity)과 생활환경에 적
응하면서 얻는 획득면역(Acquired Immunity)으로 나뉜다.

선천면역은 방어반응을 하는 인체의 1차 방어체계이다. 항원의 침입을 차단
하는 피부와 점액조직, 강산성의 위산, 백혈구 등이 여기에 해당된다. 상처
부위에 고름이 생기는 것은 상처를 통해 침입한 병원균과 싸우다 죽은 백혈
구의 잔해이다. 이런 선천면역은 항원에 대해 비특이적으로 반응하며, 특별
한 기억작용은 없다.

후천면역은 우리가 일반적으로 말하는 ‘면역’이다. 후천면역의 역할은 B림프
구와 T림프구가 맡는다.B림프구는 항원에 맞서는 항체를 생산해 체액으로
공급하는데, 이 항체는 몸 곳곳에서 병원체인 항원을 제거하는 역할을 담당
한다. 병이 나으면 대부분의 항체는 없어지지만 B림프구는 같은 병원체가 다
시 침입하면 이를 기억해 신속한 방어체계를 가동하기 때문에 ‘기억세포’라
고도 부른다.T림프구는 B림프구와 달리 항체를 만들지 않고, 자신이 항원을
직접 공격하여 파괴하는 역할을 맡으며,B림프구를 활성화하는 일도 한다.


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