신경과학과 담배

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정국현

담배의 주성분은 니코틴이다. 그 자체의 성질로서는 맹독물질이다. 화학구조가 노르아드레날린, 도파민 등 아민계의 신경전달물질과 흡사하게 이루어져 있기 때문이다. 그렇기 때문에 인체로 흡수된 니코틴은 폐, 심장, 뇌로 흡수되어 노르아드레날린과 도파민이 그런 것처럼 일종의 각성제로 작용한다.

흡연을 통해 체내로 유입되는 유해 물질로는 타르, 니코틴, 일산화탄소등이 있다. 타르는 약 20종의 강력한 발암 물질을 함유하고 있으며, 니코틴은 마약과 비슷한 습관성 중독 물질로서 중독성이 마약보다 강하다.특히 니코틴은 자율 신경을 자극하거나 마비시켜 호르몬 분비에 이상을 초래하며 혈류량의 감소 맥박수의 증가, 혈압의 상승 등을 가져온다.

한 모금의 담배가 머리를 맑게 하기도 하고(우리가 매일 침대에서 한 모금을 들이키고 눈을 뜰 수 있는 것도 각성작용을 가지고 있는 니코틴 덕분이다) 금연이 남들이 생각하는 것처럼 쉽게 되지 않는 것도 이 때문이다.


재연(flash back)이라는 현상이 있다. 애써 고생 고생 끝에 금연이나 금주를 달성했다 가도 딱 한 모금만 아니면 딱 한잔만은 어떠랴 싶어서 다시 입에 댔다가 그 동안의 노력이 일시에 수포로 돌아가는 것을 두고 하는 말이다. 들은 바에 의하면 일단 갈라섰던 남녀가 다시 결합한다고 하여 남녀 관계가 식었다가 재연되는 일이 있는 것 같은데 나에게는 그런 경함이 없어 알 수는 없는 일이지만 술이나 담배의 경우 재연도 그런 것 같다.

이 같은 재연의 현상이 일어나는 것은 그런 것을 사용하고 있었을 때의 쾌감을 뇌가 기억하고 있기 때문이다. 현재 금연운동은 세계적인 추세이다. 이 운동이 한가지 방식으로 최근에 캐나다 정부는 지금까지 세계의 담배업계가 맹렬히 지향해 온 어떤 정책을 실행에 옮기려 하고 있다.

'Smoking is addictive' 끽연에는 의존성이 있다는 주의 표시를 담배에 표시하자는 것이다. 이것뿐만이 아니다. 1991년부터는 '끽연은 한 번 습관이 되면 끊을 수 없게 된다."는 표시를 덧붙일 것도 계획하고 있다고 한다.

덧붙여 이야기한다면 현재 일본에서 판매되고 있는 담배의 주의 표시는 '당신의 건강을 해칠 염려가 있으니 너무 피우는 일이 없도록 주의합시다.'이다. 이것과 비교한다면 캐나다의 문구는 매우 충격적인 표현이다. 어쨌든지 영어로 addictive, addict 라고 하면 마약상용자를 의미하는 말이 되기 때문이다.

그러나 이곳은 니코틴이 뇌에 일종의 각성제로서 작용한다는 점으로 본다면 그렇게 동떨어진 표현은 아니라고 할 수 있다. 단순한 뇌내 현상의 결과를 중의 표시로서 표현하고 있는 데 불과하기 때문이다. 담배란 바로 그런 것이다.















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