'신경과학과 천재'
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유승환

우리들은 인간의 두뇌는 계발하면 계발할수록 무한한 능력을 발휘할 수 있다고 주장하는 바 많다. 그러나 과연 각 개인의 뇌기능은 무한정한 힘을 지니고 있는 것일까?
대체로 교육자들은 자신들이 노력을 기울인 범주안에서 그 기간동안에 나타난 결과, 즉 성적을 가지고 각 개체의 능력을 평가하려는 경향이 있다. 현재까지도 각 개체가 지닌 능력을 정확히 평가할 수 있는 기구가 없기 때문에 교육자들은 자신이 관찰하는 기간의 2∼3년, 때로는 길게 5∼6년을 두고 관찰한 평점으로 그 개체의 능력을 평가하려 한다.
그러나 「이솝」의 「거북이와 토끼」의 이야기는 우리 인생에 있어서의 여러면을 참으로 짧고 멋지게 비유해 주고 있다. 이 우화는 인생의 짧은 시일, 곧 성장기나 학교 몇학기만을 통해 얻은 결과를 가지고 그 사람의 전체를 평가하는 것이 얼마나 커다란 오류를 범하고 있는 것인가를 간접적으로 시사해 주고 있는 것이다.

인생은 70∼80년에 걸쳐 전개되며 그 개체가 70∼80년동안 커다란 고장없이 최대한으로 그 사회에 공헌할 수 있을 때 당사자나 사회적으로나 다같이 유익하다는 것은 두말할 나위없다.
학교시절의 우등생이 사회에서도 반드시 우등생이 되는 것은 아니란 것이 여러 예에서 나타나고 있다. 유년기에서부터 사춘기 시절까지 우등생으로 일관했던 아이들이 고등학교 1∼2학년을 거치면서 갑자기 성적이 떨어지고 심지어는 정신장애를 일으켜 인격적 붕괴를 가져오는 예를 우리는 간간히 보고 있다.
이러한 경우는 마라톤 선수에 비교하면, 출발시점에서는 우수선수처럼 보였지만 1/3지점 정도에서 이미 탈진하여 허덕이는 경우와 같은 것이어서 그 개체의 천부적인 뇌기능의 역량을 정확하게 모르고 이미 인생의 초년기에 과욕을 부려 자신의 역량을 다 써버렸기 때문에 일찍 한계에 부딪혀, 처음엔 자기보다 뒤진다고 생각한 사람보다 훨씬 더 떨어지는 경우이다.
또한 우리는 가끔 학동기 이전에 글을 깨우치고 어려운 수학 문제를 풀고 외국어까지 해 낸다하여 세기적인 천재가 출현하였다고 떠들어대는 경우도 가끔 있다.

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물론 이는 선천적으로 지능면에서 보통사람보단 좀 낫게 태어났다는 것을 의미하는 면도 없지 않다. 그러나 그것은 인간 두뇌역량이 얼마나 많은 복잡한 요소의 영향을 받고 있는 가를 모르고 하는 소리다. 대체로 전세계의 통계를 볼 때 학동기 이전에 천재란 말을 들은 사람들중 인생 80년을 통해 계속 그 천재소리를 들은 사람은 극히 일부에 지나지 않고 나머지 대부분은 오히려 범인보다 못한 수준에 머무른 경우도 많다.
그러면 어째서 이러한 현상이 일어나는 것일까?
인간의 대뇌피질의 역량은 대체로 그 사람이 지닌 지능을 의미하는데, 감정 중추가 예민하게 작용하는 사람에 있어서는 자칫 유년부터 본인이 지닌 대뇌피질의 역량을 총동원케하는 경우가 있어 이 때 선천적으로 대뇌피질의 역량을 많이 타고 났으면 천재라는 소리를 들을 수 있고, 대뇌피질의 역량을 평범하게 타고 났더라도 예민치 못한 사람 보다는 더 영리하다는 인상을 줄 수도 있다.
반대로 대뇌피질 능력이 보편적 수준이라 하더라도 감정중추의 흥분도가 보통보다 낮으면 상대적으로 보통사람보다 모자란다는 평을 들을 수도 있는 것이다.
즉 우리나라의 대학 수학능력시험에서 전국 1,2등하는 학생들의 말을 들어 보면 과외도 하지 않고 그냥 자기 학업에 충실했다고 하는 학생들이 대부분이다. 이 들은 신경학적으로 볼 ㄸ 감정중추가 그 사람이 지닌, 천부적으로 잘 타고난 뇌 기능을 적절하게 활용케하는 예로써, 대입 후에도 자기가 목적한 것을 지향하여 그 사회의 지도자로, 개척자로, 학자로 등장하는 예다.
그런데 대다수의 경우엔 20∼30년의 부단한 노력 끝에 일정수준에 도달할 수 있기 때문에 힘의 안배로 인한 부단한 지구력이 필요한 것이다. 그렇지 못할 때엔 보통 사람이 도달할 수 있는 수준에 미처 이루기 이전에 낙오자처럼 되는 수도 있고, 일반적으로 누릴 수 있는 평균 수명도 채우지 못한채 타계할 수도 있다. 따라서 한 개체를 짧은 몇 년의 행적만으로 평가하려 들면 커다란 오류를 범하게 되는 것이다.















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